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SpaceX正建第三艘無人船 或用于回收星際飛船

SpaceX正建第三艘無人船 或用于回收星際飛船
圖:獵鷹9號火箭停在SpaceX的無人回收船上,埃隆·馬斯克(Elon Musk)宣稱第三艘無人回收船正在建造中

10月15日消息,據外媒報道,美國太空探索技術公司SpaceX首席執行官埃隆·馬斯克(Elon Musk)日前在Twitter上發帖,宣稱該公司正在建造第三艘無人回收船,且名字被命名為“A Shortfall of Gravitas”,簡稱ASOG。

這是一年多來SpaceX最新無人船計劃的首次更新,而就在幾個月前,停泊在加州的無人回收船“Just Read The Instructions”(簡稱JRTI)通過巴拿馬運河開始前往美國東海岸。ASOG依然在建的消息不禁讓我們產生許多新的疑問:為何建造進度會拖延?它將在SpaceX的回收船隊中扮演什么角色?

早在2018年7月,也就是在ASOG計劃披露后不到半年,馬斯克曾表示,這艘無人船可能最早在“明年夏天”(即2019年第三季度)完工,并準備好進行回收作業。然而,現在已經進入2019年第四季度兩周時間,該計劃延遲最有可能的解釋是,SpaceX選擇的海軍承包商在建造新的無人船時落后于原計劃。

按照馬斯克最初的計劃,ASOG可能首先用于支持獵鷹重型火箭(Falcon Heavy)的回收,以及提高獵鷹9號火箭的發射速率。然而,最近取得的進展讓我們有理由相信,這可能不再是SpaceX建造新無人回收船背后的最大動機。

SpaceX正建第三艘無人船 或用于回收星際飛船
圖:星際飛船搭載超重火箭(Super Heavy)朝著軌道前進

值得注意的是,在2019年的最后幾個月里,越來越明顯的跡象顯示,SpaceX計劃(或希望)在9個到18個月之間關閉其西海岸范登堡空軍基地(VAFB)的發射設施。就在過去幾天里,傳言說卡納維拉爾角空軍基地(CCAFS)相信其將能夠在幾個月后開放東海岸極地發射走廊,SpaceX希望最快在2020年2月成為其第一個用戶。

照此來看,SpaceX派遣本來停泊于西海岸的無人船JRTI穿越巴拿馬運河前往東海岸只是按部就班地執行新策略的舉措。此后,這艘無人船將在路易斯安那州停下來進行檢修升級,目前尚不清楚JRTI是否會前往布朗斯維爾港(德克薩斯州)支持星際飛船的測試飛行,亦或是前往卡納維拉爾港填補ASOG最初打算扮演的角色。

因此,SpaceX是否真的像最初計劃中描述的那樣需要ASOG,現在還不清楚。如果SpaceX將JRTI繼續向東移動,它與另一艘回收船“Of Course I Still Love You”(簡稱OCISLY)應該可以輕松支持星際飛船和獵鷹重型火箭回收所需的發射速率,而獵鷹重型火箭要到2020年底才會再次飛行。

這就可以解釋為何ASOG會繼續建造卻推遲亮相的原因:SpaceX可能由于各種原因暫停了建造工作,并改變了ASOG設計,以便于其在回收船隊中擔任新的角色。這個角色可能會圍繞SpaceX與星際飛船正在取得的進展為核心,該公司正在追求一系列雄心勃勃的飛行測試,這些測試可能會在2019年底之前開始。

值得注意的是,2019年8月東海岸星際飛船發射的環境評估(EA)草案顯示,SpaceX的最初計劃是將所有超重火箭(Super Heavy)降落在距佛羅里達州海岸不遠的無人回收船上。星際飛船在早期階段也可能需要無人船幫助著陸,至少在SpaceX能夠完成所需的環境評估和許可過程后,才能開始在Pad 39A以及著陸1區和2區回收星際飛船與超重火箭。

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